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烧光 20 多亿美元、骗倒谷歌阿里?这家靠视频融资的公司,正在走向自己的结局

如果要排空手套投资榜,中国有贾跃亭 PPT,美国有 Magic Leap 特效视频。

Magic Leap 曾是最神秘的创业企业,八年发不出产品,却拿到了 Google、阿里巴巴、摩根大通等投资方累计二十多亿美元投资。其宣布的公司董事有 Google CEO Sundar Pichai,高通前执行总裁 Paul Jacobs,甚至阿里巴巴执行副总裁蔡崇信。

2011 年成立至今,Magic Leap 曾因为一个个让人目瞪口呆的视频被被赞誉成传奇,也被因为多年没有真正的产品面世被痛骂为骗子。即使在去年发布了 ” 让场面十分尴尬 ” 的初代产品,这家公司还没被判死刑,又双叒叕传出融资消息。

Magic Leap 发言人向媒体宣布:” Magic Leap 正在进行重大融资,一旦完成,它将成为我们的 E 轮融资。”

就因为 Magic Leap 会做效果惊人的产品预告片吗?

从明星创业公司一步步走到 ” 特效视频骗局 “,Magic Leap 到底是假英雄,还是真骗子?

神秘公司

有什么电子产品能杀死手机、电脑,颠覆人类生活?那些进出过 Magic Leap 神秘公司的投资人,仿佛看到了答案——一副眼镜。

在漫威宇宙里,钢铁侠留给继承人蜘蛛侠一副眼镜。当蜘蛛侠戴上这副眼镜,3D 影像投射到眼前的现实空间,他用语音调用人工智能助手 Edith,接入史塔克集团数据库、控制卫星武器 …… 接管钢铁侠的所有战斗力。

Magic Leap 就想造这样一副眼镜。

把计算机做成可穿戴设备,投影到现实空间,还要什么手机平板笔记本?

或许这样的愿望太美好,在 2014 年,仅仅是 B 轮融资,Magic Leap 就拿下了 5.42 亿美元。Google 领投这一轮融资,据 Crunchbase,其他投资者有硅谷最知名的风投凯鹏华盈、Andreessen Horowitz,以及高通。

2015 年,Magic Leap 放出了一部视频短片,在视频说明中写道:过去,很难向我们的朋友解释我们正在研发什么。因此,我们与 Weta Workshop 的合作伙伴制作了这个概念视频,以展示有可能实现的混合现实技术。

在这个视频演示中,本应出现在电脑屏幕上的电子邮箱界面投射到真实空间中,可以点击空气浏览邮件。游戏人物从天花板掉下来,从桌子上拿起一把虚拟枪,就可以在真实的办公室里玩射击游戏。这些影像都是虚拟的,但叠加在现实场景之上,投射在视网膜上,就显得无比真实。

对彼时刚刚开始熟悉虚拟现实和增强现实技术的受众来说,这真是令人激动的混合现实技术;对企业来说,这可能是下一代的计算平台。手机、电脑、一切有实体屏幕的电子产品市场,都可能会被颠覆。

但大家都忽略了的是,这个视频的合作制作方 Weta Workshop,是一个视频特效公司。

或许是尝到了甜头,Magic Leap 在 ” 让真正的产品保持神秘、但时不时放出一两个视频 ” 这条路上继续走了下去。

2016 年,Magic Leap 发布了引发病毒式传播的鲸鱼 7D 视频。或许你还对这个视频有记忆:一条鲸鱼从篮球场的地板上凭空一跃而起,落入地板时化作一地泡沫,周围坐着的观众发出了惊呼。从围观群众的形象来看,这还是裸眼 3D 效果。

尽管那时已经有批评传了出来,称这只是特效视频,不是真实画面的展示,Magic Leap 是在 ” 戏弄不懂 3D 技术受众 “,但这没有挡住 Magic Leap 的进一步融资。

在这一年,Magic Leap 筹集了高达 8 亿美元的 C 轮融资,阿里巴巴也加入了投资者的阵营,那正是虚拟、增强现实技术被吹上风口,在中国炙手可热的一年。

这家总部在遥远的南佛罗里达州的公司的邀请信,成了硅谷科技企业和投资者最趋之若鹜的入场券。

2018 年,沙特阿拉伯主权基金向它投资了 4.61 亿美元。美国主要电信运营商 AT&T 以 63 亿美元的估值,收购 Magic Leap 的部分股权,成为了独家合伙人。

此时,它的员工超过 1500 名,筹集了几十亿美元的资金,在创业公司里已经是傲视群雄。

炒作至死

但没有几个人真的看到过它的产品。

Magic Leap 很少对外透露技术,员工与参观者都需要签署重重保密协议。在早期为数不多的采访中,CEO Rony Abovitz 手持一枚类似眼镜镜片的玻璃,告诉公众这是 Magic Leap 的技术核心。

他称之为 ” 光学芯片 “。

在许多概念视频之外,Magic Leap 造了很多概念,” 空间计算 “,” 数字光场 “,” 光学芯片 “……

但问题是,研发者也讲不清楚光学芯片能够做什么,又打算怎么用。

系统工程总监 Sam Miller 用一句话解释:” 这听起来可能有点奇怪,就像睁着眼睛做梦一样 “。

这就有点可疑了。为什么一家公司要这么神秘呢?可能是因为技术惊人,也可能是因为心虚。

Magic Leap 还是痴迷于炒作,却拿不出产品。各种形象奇特、头衔对标游戏公司的 ” 首席游戏巫师 “,描述着想象力惊人,但是不知道还要多少年才能实现的概念。

但一切的泡泡在这家公司成立 8 年后,终于破灭。2018 年,这家研发超越虚拟现实和增强现实的 ” 混合现实 ” 技术企业,在一片质疑声中,发布了自己的初代产品—— Magic Leap One。

等到 Magic Leap 初代产品终于登场,这也不是一个完全惨不忍睹的产品,但在公司多年的造梦和炒作之下,用户翘首期盼王者,结果却是青铜。

与宣传效果相比,连平庸都是罪过。

概念视频效果惊艳流畅,是这样的。

但是在真实产品视频中,这个沙发上审美一言难尽,角度不好还会变半透明的怪兽形象,是怎么回事?

Magic Leap 已经很努力了,最初的原型仪器体积有一个冰箱那么大,变成了一个小小的头部显示仪,再变成一副更小的眼镜式头显,连接一个小型便携计算机,头显通过传感器对房间进行绘图,可以将影像投射到真实的空间物体上去,用户可以用手势去控制虚拟的图像,进行互动。

但什么光学芯片,什么天花乱坠的技术,都没有用到产品中去。

如果这是在其他虚拟现实技术产品发布之前,还是颇有创新意义的一代新产品。

但几年时间也过去了,在 Magic Leap 保密技术只放视频画饼的这些年,其他公司已经实现了它吹过的牛皮。

硬核玩家已经体验了 VR 头显的沉浸式游戏,大众玩家在手机上玩精灵宝可梦也玩的不亦乐乎;最要命的是,微软的 HoloLens 比它领先两年实现了它吹嘘的效果。

根据测评体验,晚到两年的 Magic Leap 仅仅对视野效果有所改善。即便如此,眼镜的视野也只有 50 度左右,用户就像一个视线受限的病人,无法完整看到眼前的景物。

此时,背靠整个微软生态的 HoloLens 已经出到了第二代,批评者甚至嘲讽 Magic Leap 没有技术突破,有抄袭 HoloLens 的嫌疑。

在产品发布后,Magic Leap 定下了卖出 10 万台的目标,但是媒体爆出它只卖出了 6000 台。

毕竟 399 美元的 Oculus 都有玩家嫌贵,Magic Leap 要卖到 2300 美元,还只能体验有限的视觉特效。

体验者纷纷表示拒绝:” 我是不会花 2300 美元买这个东西的。”

梦幻泡影

失去了炒作光环后的 Magic Leap 不再神秘,至少 CEO 仍旧是擅长融资的:资金快烧尽的时候,就出来做一波营销,这是某些创业公司的必备生存技能;但在产品亮相惨不忍睹后,还能继续拿到钱,这则是大师级技能了。

2019 年,Magic Leap 宣布与日本最大的移动运营商 Docomo 达成了另一笔 2.8 亿美元的融资协议。

11 月,Magic Leap 又传出了融资的消息:” 我们已经完成了本轮融资的大部分,一部分作为股权,一部分作为可转换债券,这些债务将在本轮完成后变成股权。这一轮的参与者包括现有投资者、新投资者和战略合作伙伴。”

但 Magic Leap 的神话似乎正在走向尾声。

据 Business Insider 报道,CFO Scott Henry 和高级副总裁 John Gaeta 都已经离职,公司裁员数十人人,最关键的是,它八月还向股东摩根大通抵押了所有知识产权。这些都是企业财务出现问题的迹象。

毕竟,连最重要的知识产权都抵押了,它还剩下些什么?

当然,Magic Leap 还是有一些真实的技术,毕竟抵押专利比抵押咖啡机听起来有技术含量多了。

但到现在,人们还是难以判定 Magic Leap 是一家做假视频的骗子公司,还是一家洞察了技术潮流,但是无法实现自己想象力的公司。

唯一可以确定的是,消费公众信任的同时低估用户的智商,终究会有报应。

在接受《连线》采访时,Magic Leap CEO Rony Abovitz 表示想变回一家普通的创业企业、一家有产品的公司,去获得下一阶段的成功。

他意识到所有的炒作都是一个大错误,说:” 我认为我们很自大。”

但拿着高达几十亿美元的投资,还想做一家普通的公司,那投资人和公众莫不都是真的傻子。

可能有些人还在惦记那场惊艳的视频展示,但人们其实已经渐渐忘记了 Magic Leap 了。

Magic Leap 内部氛围也难掩颓败。在 Glassdoor 上,离职员工们抱怨:” 没人知道什么时候产品发布,什么时候走向公众,销量有多少。” 甚至有员工抱怨:” 没人知道这家公司 “。

失去了人心之后,Magic Leap 未来还有多少时间,已经难以预测。这家普通的混合现实技术公司,熊熊燃烧了巨额资金,却没能实现给公众带来承诺的梦境。

但是排除它自己的问题不说,科技巨头和资本纷纷看走眼这件事情,更让人难接受。从 PPT 造车开山祖师乐视汽车,到血液检测骗局 Theranos,再到 Magic Leap,从 PPT 到 ” 女版乔布斯 ” 到特效视频,为什么他们能一而再再而三地骗到最聪明的人?

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